Uber甩卖自动驾驶部门,40亿美元卖给Aurora

腾讯科技 2020-12-08

腾讯科技讯 12月8日,网约车巨头Uber周一证实,将把其自动驾驶部门Uber ATG出售给硅谷的初创企业Aurora。在这笔交易中,Uber ATG的估值约为40亿美元,而Aurora估值达到100亿美元。Uber已经在这个项目上花费了数亿美元,高管们曾认为该项目是实现盈利的关键。

Uber还将向Aurora投资4亿美元,因此它实际上是在付钱让后者接管自动驾驶汽车业务。这项业务已经引发许多令人头疼的财务和法律问题。Uber可能会授权Aurora开发任何技术。

这笔交易相当于“大甩卖”,结束了Uber备受瞩目但运气不佳的努力,即用能够自动驾驶的机器取代Uber人类司机。这也表明了其他自动驾驶汽车项目面临的挑战,这些项目已经从硅谷和汽车制造商那里获得了数十亿美元的投资,但还没有生产出可以上路的自动驾驶车队。

Aurora首席执行官克里斯·厄姆森(Chris Urmson)表示,该公司的第一款产品不会是自动驾驶出租车,尽管这款产品可能有助于提振Uber的网约车业务。相反,Aurora很可能开发自动驾驶卡车。厄姆森认为,这种卡车在短期内更有可能成功,因为在高速公路上行驶的长途卡车行为更容易预测,而且不涉及乘客。

Uber首席执行官达拉·科斯罗萨西(Dara Khosrowshahi)在一份声明中称,他期待着“在未来几年”将Aurora的技术推向市场。Uber拒绝就该协议进一步置评。

在自动驾驶汽车项目中,Uber的努力尤其令人担忧,其测试车曾导致亚利桑那州一名行人死亡。Uber还面临着谷歌母公司旗下自动驾驶汽车子公司Waymo提起的诉讼,其一名前高管被控窃取知识产权。

Uber的自动驾驶项目始于这样一种观点,即该公司最大的支出是司机薪酬。如果能用机器取代司机,Uber最终可以减少开支并实现盈利,结束数年来的数十亿美元亏损。

Uber大约在2015年宣布与卡内基梅隆大学国家机器人中心合作,开始研发自动驾驶汽车。后来,Uber从卡内基梅隆大学挖来了40名工程师和科学家,为其名为Uber ATG的自动驾驶汽车部门成立奠定了基础。该部门目前有1200名员工。

2016年,Uber收购了自动驾驶卡车运输初创公司Otto,该公司由前谷歌工程师安东尼·莱万多夫斯基(Anthony Levandowski)领导。十年前,当谷歌首次在公共道路上测试其自动驾驶汽车时,莱万多夫斯基和厄姆森是该项目的两名关键工程师。在联合创立Aurora之前,这两人在谷歌最初的自动驾驶汽车项目中发挥了关键作用。这次测试堪称是个里程碑,最终引发了一场投资狂潮。

这笔收购对Otto的估值为6.8亿美元,但当Waymo在2017年初对Uber提起诉讼,声称莱万多夫斯基窃取了谷歌的商业机密后,这笔收购变得糟糕起来。Uber解雇了莱万多夫斯基,尽管此案进入了庭审阶段,但两家公司最终还是达成了和解。Uber同意让谷歌持有该公司价值7200万美元的股份。联邦检察官指控莱万多夫斯基犯有33项盗窃和企图窃取谷歌商业机密的罪名。今年早些时候,他被判处18个月监禁。

2018年3月,Uber自动驾驶测试车在亚利桑那州坦佩撞死一名女子,最终归因于司机失误和其他安全缺陷。对于Uber和其他自动驾驶汽车项目来说,这是个重要的转折点。Uber和其他公司暂停了路测。即使在测试恢复后,新的投资也放缓了。当Uber最终将其车辆重新投入测试时,仍然没有达到预期目标。

2018年,Uber从丰田获得了5亿美元的投资,以帮助维持自动驾驶部门的运营。这笔投资标志着Uber战略的转变,表明该公司不再想开发自己的自动驾驶汽车,而是将其导航技术植入传统制造商制造的车辆中。一年后,丰田加大了投资力度,与Denso和软银愿景基金合作,向Uber自动驾驶项目投入10亿美元。这笔交易对Uber ATG估值为72.5亿美元。这笔现金注入为ATG赢得了更多时间,但它在Uber的长期前景仍不明朗。该部门的运营成本很高,尽管Uber坚称,它将在2021年之前实现盈利。

2019年,当一家知名初创企业被出售给苹果时,新生的自动驾驶汽车行业开始整合。冠状肺炎疫情爆发带来了更多问题,包括减少了测试,因为保持安全社交距离的规则阻止公司让多名司机留在车内,以防止发生事故。许多业内资深人士承认,成功比他们预期的要远得多。疫情还给优步带来了财务压力,随着人们停止出行,优步的核心叫车业务也出现了下滑。长期以来,投资者一直向科斯罗沙希施压,要求他出售自动驾驶部门。随着优步营收暴跌,这些要求变得更加迫切。

Aurora的总部设在硅谷,但也在匹兹堡设有办事处,其首席技术官、卡内基梅隆大学教授、Uber前雇员德鲁·巴格内尔(Drew Bagnell)在那里工作。除了收购Uber的自动驾驶技术外,该公司还在吸收工程师和支持人员,他们大多常驻匹兹堡。总体而言,Aurora雇佣了600名员工。作为两家公司协议的一部分,Uber将持有Aurora 26%的股份,科斯罗萨西将进入Aurora董事会。

帮助企业远程控制自动驾驶汽车的初创公司Phantom Auto联合创始人兼首席商务官埃利奥特·卡茨(Elliot Katz)说:“Uber仍然可以在这场游戏中占有一席之地,而不需要投入他们在ATG上花费的巨额资金,但在几年后这项技术真正可部署时,它仍然有进入市场的途径。”

2018年,Aurora同意向全球最大的两家汽车公司大众集团和现代汽车提供自动驾驶技术。但自那以后,在更广泛的行业整合中,大众和现代也都寻求与其他伙伴合作,大众不再与Aurora合作。几个月来,厄姆森一直表示,他的初创企业的第一款产品将涉及长途卡车运输。他说,与Uber的交易不会改变这一点。(腾讯科技审校/金鹿)